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癌症的革命性疗法竟然“重男轻女”?可能是因为她们的免疫力强过头了

癌症

2018年,瑞典皇家卡罗林医学院将当年度的诺贝尔生理学或医学奖授予了美国免疫学家詹姆斯·艾利森和日本免疫学家本庶佑,以表彰2位科学家在肿瘤免疫学的贡献。他们的研究提供了一种治疗癌症的方法——通过刺激免疫系统原有的能力,来对抗肿瘤细胞。

这就是近年来研究领域火热的新型疗法——癌症免疫疗法。这一疗法或许会彻底改变癌症的治疗方式,被誉为癌症治疗的第三次革命,是癌症治疗的新希望。

癌细胞以及其他受感染的细胞会出现特殊的分子标记,使免疫系统获知其问题并将其清除。主要标记是一种叫做主要组织相容性复合物(MHC)的分子,他会出现在在体内大多数细胞的表面。

MHC会将抗原标志展示给不断检查受损或受感染细胞的免疫细胞。由于肿瘤细胞携带大量突变,因此它们在这些标志中频繁出现,从而使免疫系统能够检测并消除它们。

但是,一些肿瘤细胞有办法逃避免疫系统。它们会抛出一种信号分子来,使免疫系统无法识别MHC标志。这时候就要用上免疫检查点抑制剂,这种类型的癌症免疫药物提供抗体,使肿瘤细胞再次对患者的免疫系统可见。

然而,免疫检查点抑制剂在不同人身上效果却存在差别。根据去年发表在《柳叶刀-肿瘤学》上的研究,万余例晚期癌症患者的数据证实,这种疗法的效果很明显“重男轻女”,男性获益明显超过女性达2倍。此外,该疗法效果还存在明显的年龄差异,年轻人受益没有老年人那么大。

这颠覆了过往印象,因为通常女性和年轻人的免疫能力更强。例如。女性对流感疫苗的抗体反应是男性的2倍,对自身免疫性疾病的敏感性也要高得多。而随着年龄的增长,人体的免疫系统也会减弱。按照这个道理,癌症免疫疗法应该对他们更有效,而不是更糟。

近日,《自然-通讯》收录了加利福尼亚大学圣地亚哥分校医学院的研究。该校人员发现了部分线索,有助于解释为什么年轻和女性患者对某些类型的癌症免疫疗法的反应率特别低。事实上,正是由于年轻患者和女性患者通常具有较强的免疫力,可以更好地清除肿瘤细胞,留下的都是更能躲避免疫系统的细胞,从而使某些类型的免疫疗法无效。

为了弄清这个难题,研究小组研究了美国国立卫生研究院癌症基因组图谱中近10000名癌症患者的基因组信息,以及国际癌症基因组协会数据库和国际癌症基因组数据库中另外342名其他肿瘤类型的患者。他们发现,在MHC功能的层面上吗,没有出现年龄或性别相关的差异。

然而你,他们确实发现,与老年和男性癌症患者相比,年轻和女性患者倾向于积累更多致癌基因突变,而这种基因突变是MHC无法有效呈现给免疫系统的。

研究人员推测,这可能是因为年轻的和女性的强大免疫系统更擅长清除表现出良好表现的突变自身抗原的细胞,而留下了更多地依赖于表现较差的突变的肿瘤细胞。这种选择压力被称为免疫编辑。因此,如果肿瘤细胞开始并非高度可见的,那么检查点抑制剂药物将无助于将它们揭示给免疫系统。

如果是这样,那么医学界现在可以开始开发更明智的治疗决策方法,例如采用预测性算法来确定一个人可能的反应,然后再发起可能很有可能的免疫疗法。

需要注意的是,研究中关于“年轻”患者的发现不一定适用于儿童,因为从遗传学上来讲,儿科肿瘤与成人肿瘤有很大不同。此外,像大多数基因组学数据库一样,本研究中使用的数据库主要包含来自白种人血统的人的数据,需要更多的多样性来确认研究结果可以推广到所有人群。

编译/前瞻经济学人APP资讯组

参考资料:

[1]https://www.sciencedaily.com/releases/2020/08/200817144117.htm

[2]https://www.nature.com/articles/s41467-020-17981-0

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