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NASA局长和马斯克开怼!载人龙飞船与星际飞船之争

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在SpaceX德克萨斯州基地组装的星际飞船MK1。

载人龙飞船是SpaceX的第一艘载人飞船,但SpaceX从来都没有在载人龙飞船上执行过载人任务,而现在,SpaceX却在炫耀它更大、更耀眼的另一艘载人飞船:星际飞船(这艘星际飞船将会是人类大规模进入深空的计划的一部分)。对此,NASA局长可以说是气得直冒青烟。

原因很简单,尽管载人龙飞船仍然在开发当中,但开发进程远远落后于计划。早在2014年,SpaceX就已经获得了NASA的合同,该公司最初表示,它将会在2017年之前交付一辆可正常运作的载人运载工具,但这艘载人飞船到现在为止还没有交付。今年3月,SpaceX利用第一艘载人龙飞船完成了一次前往国际空间站的无人飞行任务,SpaceX随即计划在2019年晚些时候发射载人任务。但在4月份,载人龙飞船在引擎测试时发生爆炸,SpaceX和NASA不得不推迟的首次载人任务。

9月30日,马斯克告诉CNN,载人龙飞船将会在三到四个月的时间内做好将宇航员送入太空的准备。但美国宇航局局长吉姆·布里登斯汀对CNN表示他并不相信马斯克的说法,由于SpaceX和波音公司的延误(波音公司也在研制一种类似的载人飞船,名为“Starliner”,工程延迟程度与SpaceX不相上下),他预计美国宇航局将会购买更多的俄罗斯太空舱座位。

这次公开的摩擦发生在几天前,布里登斯汀在推特上发表了一条批评马斯克的推文,挖苦了马斯克大肆宣传的星际飞船原型演讲。

“我期待着SpaceX的这次演讲。与此同时,商用载人飞船已经比原计划落后了好几年。NASA希望看到SpaceX对美国纳税人的投资具有同样程度的热情。是时候要交付了。”他指的是NASA资助的商业载人计划,该计划的任务是联合政府和私营公司合作进行载人航天运输活动。

那么,为什么SpaceX要建造两艘飞船呢?为什么SpaceX会被NASA局长公开点名呢?

在2011年7月,NASA完成了最后一次航天飞机飞行,在那之后,NASA终止了它的航天飞机项目,NASA也没有其他任何太空飞行器可以将人和物资运送到国际空间站所在的近地轨道,而SpaceX的载人龙飞船,正正是可以解决这个问题的答案。(从那以后,NASA就一直依靠俄罗斯的航天器前往国际空间站。)

而星际飞船就完全是另外一回事了,如果它能够像预期那样工作的话,它就可以实现马斯克提出的永久定居火星的目标。它不是为了实现NASA的任何目标或合同而建造的,也不会从NASA的设施中发射(至少从一开始的时候不会),而且它似乎在很大程度上是由一位想要搭顺风车去月球的日本亿万富翁资助的。

在美国前总统奥巴马的指导下,NASA将美国低地轨道任务的一部分未来交给了商业载人计划,按照该计划,NASA将会与私人公司签订合同,私人公司将会负责建造把人和物资转运至低地轨道、甚至月球和深空的太空飞船。NASA实际上只和SpaceX还有波音(Boeing)签订了合同,将这两家公司纳入了NASA的监管之下,这样做的理论依据是私营公司的运营效率可以高于官僚机构NASA。而与此同时,NASA也在另一个项目——太空发射系统(Space Launch System,简称SLS)上投入了自己的工程力量,这是NASA内部设计的一种巨型、重型运载火箭,计划成为深空载人任务的支柱,这些任务包括月球基地任务、火星任务,以及潜在小行星任务。

布里登斯汀是特朗普总统任命的NASA局长,他对这两个项目也持着肯定的态度。但NASA希望现在就可以开始商业载人任务。副总统迈克·彭斯(Mike Pence)此前也在今年3月宣布,美国希望在2024年(如果特朗普连任的话,那就是他第二个总统任期结束之时)之前重返月球,并且将首位女性宇航员送上月球表面。在NASA的新计划中,2024年的任务将会是在月球轨道上建立永久空间站,并最终在月球南极建立基地的第一步。

但SLS的近期进展可能并没有那么乐观。2018年10月,美国国家航空航天局监察长办公室报告称,SLS项目已经超出预算并且落后于计划进度。据报道,布里登斯汀在3月份曾经表示,如果该火箭系统不能及时完成的话,美国宇航局可能会依赖商业火箭执行月球任务。

但那是在载人龙飞船爆炸之前说的话,那次爆炸也推迟了商业载人计划。据报道,也有人担心载人龙飞船降落伞的安全性。

那么,在载人龙飞船还需要不断完善的情况下,SpaceX为什么还要大费周章去建造用于深空任务的星际飞船呢?

理论上说,载人龙飞船应该可以像承诺那样既便宜又高效。这艘宇宙飞船可以重复使用,搭乘的也是可重复使用的猎鹰9号火箭,它最多可以搭载七名乘客进入轨道——每个座位的花费远远低于NASA租用俄罗斯拥挤座位所花费的8500万美元。但载人龙飞船不过是小型圆形平底太空舱的放大版。几十年来,太空飞船的设计一直以这种小型圆形平底太空舱为主(大型可滑动航天飞机除外)。

多年来,马斯克一直在他的谈话中提到“星际飞船”——SpaceX公司希望能制造出一种能或多或少实现NASA SLS项目目标的飞行器,但规模要更大。9月28日晚上,他在南德克萨斯州的组装场地上展示了MK-1星际飞船原型。

这个可重复使用的巨大不锈钢飞行器直径30英尺(9米),足足有160英尺(50米)高,光是站在那里,它就已经代表着一种前所未见的深空旅行。(一旦安装在建造完成的Super Heavy 火箭上,整个组装体将会超过115米高。)

SpaceX公司表示,最终的“星际飞船”将能够携带至少100吨(90公吨)货物进入近地轨道。而且,它可能还可以在携带小型载荷的情况下登月并返回地球。该公司还表示,总有一天,星际飞船将能容纳100人(尽管这个数字意味着太空飞船上的空间会很拥挤)。阿波罗时代的土星五号火箭也可以推动类似的重量,但是它的太空舱相对较小,而且从来没有一次携带超过三个人进入太空。计划中的猎户座太空舱仍然是SLS计划任务第一阶段的主要载人飞船,预计最大的载人数量为6人。(俄罗斯太空舱的最大载人数量为3人。)

如果载人龙飞船能够按进度完成,并且使NASA不再需要花费昂贵价格去尴尬地租用俄罗斯火箭的话,布里登斯汀看到马斯克站在MK1前面的时候可能会更开心一点。在此前的演讲中,马斯克表示这艘崭新的火箭飞船将会在未来一两个月之内执行一次高度达12英里(19公里)的测试任务,并在六个月内执行轨道任务。马斯克的这艘星际飞船相对便宜,也足够大,具备执行长期太空任务的条件。星际飞船的建造工程师绕过了美国宇航局的保守传统和乏味文化,这与SLS形成了鲜明的对比。(SpaceX的建造工程师仅用了几个月的时间就把MK-1组装在了一起,而且组装过程还是暴露在自然环境中——这与NASA建造多年项目所用的巨大无菌飞机库非常不同。)但是星际飞船还没有准备好填补NASA的空白,它还没有将星际飞船发射进太空的助推器,更不用说保持人类健康的生命支持系统了。

10月3日,布里登斯汀在推特上说,两人已经在通过电话进行了交谈,暗示他们已经和解。而马斯克表示,SpaceX仍然专注于载人龙飞船项目,估计星际飞船只会占5%的公司资源。

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